Big Wild is de artiestennaam van Jackson Stell, een 28-jarige Amerikaan die deze lente voor het eerst door Europa tourt. Afgelopen februari bracht hij zijn debuutalbum uit, een prestatie waar hij ontzettend trots op is. Een aantal jaar geleden wist Stell niet of hij hier vandaag de dag wel zou kunnen zitten. We spreken hem over zijn ziekte, genezing en muziekcarrière in Amsterdam, op de vooravond van zijn doorbreken in Europa.

Hij ziet er ontspannen uit, met zijn schouderlange, donkere haren in een knotje gebonden en een grote bril die halverwege zijn neus hangt. Jackson Stell draagt groene, wollen sokken in suède sandalen en heeft zijn houthakkersblouse helemaal tot bovenaan dichtgeknoopt. Hij spreekt met een knauwerig Amerikaans accent en vertelt dat hij uit Californië komt. Niet oorspronkelijk, want hij groeide op in Massachusetts, maar de muziek bracht hem naar Los Angeles. Een klassiek Amerikaans verhaal, al ging dat bij hem net iets anders.

Nu zit hij hier, in de backstage van Melkweg Amsterdam, zichtbaar op zijn plek is als artiest. “Normaal heb ik een grote band bij me, met zangers en zangeressen. Vandaag moet je het met mij alleen doen”, zegt hij. Tijdens ons gesprek pingelt hij af en toe wat op zijn gitaar. “Wat denk je ervan?” vraagt hij amicaal.

Fotocredits: Lisa Maatjens

Stell maakt al sinds zijn twaalfde muziek. Eerder was hij actief onder de naam J.Beatz, als hiphop-producer. Tegenwoordig maakt hij indie-electronicmuziek, een genre dat enorm in opkomst is in Nederland. “Ik denk dat mensen in Europa ook meer interesse krijgen in deze stijl. Je merkt het aan collega-artiesten die vaker zalen uitverkopen dan een paar jaar terug. In Amerika heb ik zelf ook al succes, hier moet ik weer opnieuw beginnen”, vertelt hij. In zijn thuisland speelt hij voor zo’n drieduizend man per avond, hier speelt hij vanavond voor honderd man publiek, als het even meezit. Desalniettemin heeft hij er zin in. “Intieme shows zorgen voor een betere band met mijn publiek, dan zie ik tenminste wie ze zijn.”

De carrière van Stell kreeg een aantal jaar geleden een flinke boost, toen hij met gevestigde naam in de dance-scene, Odesza, mee op tour mocht. “Ik maakte al een tijdje remixes van hun nummers. Op een doordeweekse avond kreeg ik een bericht van ze en wist ik direct dat dit mijn leven zou gaan veranderen. Die zomer daarna heb ik heel Amerika gezien. Ik had niet verwacht dat dit mij ooit zou overkomen.”

Fotocredits: Lisa Maatjens

Of hij überhaupt dromen en verwachtingen had, vindt Stell moeilijk te zeggen. Een aantal jaar geleden wist hij niet eens of hij hier vandaag zou kunnen zitten. In 2013 werd hij als 23-jarige gediagnosticeerd met schildklierkanker. Na een groot aantal operaties en behandelingen, werd hij ruim een jaar later genezen verklaard. Dit bracht hem in een diep dal. “Ik dacht dat ik snel dood zou gaan. Ik snapte niet waarom mij dit moest overkomen. Zeker als je zo jong bent, verwacht je niet dat het einde dichtbij kan zijn. Ik heb me lang ernstig depressief gevoeld nadat ik weer beter was, tot ik op een dag het besef kreeg dat zelfmedelijden me niet verder ging helpen. De tijd die ik heb is me dierbaar en die kan ik niet voorbij laten gaan door me rot te gaan zitten voelen.”

“Kanker krijgen heeft me ontzettend veranderd als persoon. Ik waardeer het leven nu veel meer dan voorheen”, gaat Stell kalm verder. Hij praat opvallend rustig over deze moeilijke periode. “Het is gek te bedenken dat je zomaar, op elk willekeurig moment, kunt omvallen. Dat ik dit een keer heb meegemaakt, geeft geen garantie dat ik dit niet nog eens ga meemaken. Misschien bezwijk ik aan iets anders, maar dat is het: je weet het niet.”

Ben je dan niet angstig?

Lachend: “Nee. Ik maak er betere muziek door.”

Fotocredits: Lisa Maatjens

Stell herhaalt een aantal keer dat hij zichzelf én zijn onmiskenbare geluid heeft gevonden, tijdens de afgelopen jaren. Volgens hem is dat het belangrijkste voor elke artiest: een unieke sound creëren, je onderscheiden van de massa. Hoe dat proces bij hem is verlopen, legt hij met vurige passie in zijn ogen uit. “Nadat ik ziek ben geweest en besefte dat ik maar een keer kon kiezen wat ik wilde worden, stortte ik me alleen nog maar op nummers maken en produceren. Ik probeerde van alles. Toen ik head over heels verliefd werd, schreef ik ineens veel betere muziek. Ik vond een plekje in de muziekindustrie waar ik me comfortabel voelde, iets wat nog niemand deed. Warme elektronica met romantische zang werd mijn stijl. Daar blijf ik bij. Daar ligt mijn toekomst.”

Stell herhaalt een aantal keer dat hij zichzelf én zijn onmiskenbare geluid heeft gevonden, tijdens de afgelopen jaren. Volgens hem is dat het belangrijkste voor elke artiest: een unieke sound creëren, je onderscheiden van de massa. Hoe dat proces bij hem is verlopen, legt hij met vurige passie in zijn ogen uit. “Nadat ik ziek ben geweest en besefte dat ik maar een keer kon kiezen wat ik wilde worden, stortte ik me alleen nog maar op nummers maken en produceren. Ik probeerde van alles. Toen ik head over heels verliefd werd, schreef ik ineens veel betere muziek. Ik vond een plekje in de muziekindustrie waar ik me comfortabel voelde, iets wat nog niemand deed. Warme elektronica met romantische zang werd mijn stijl. Daar blijf ik bij. Daar ligt mijn toekomst.”

Met een nieuw album, een Europese tour en de gevonden liefde, lijkt Big Wild een rooskleurige toekomst tegemoet te gaan. Hoe ziet hij dit zelf?
“Ik hoop de wereld te veroveren. Ik wil dat iedereen kennis maakt met mijn muziek. Het is hoe ik mijn emoties verwerk. Alles wat ik heb meegemaakt zit in mijn nummers verweven. Mensen zeggen me vaak dat ze zich herkennen in mijn teksten. Ik wil dat doen voor een zo groot mogelijk publiek.”